Своей историей мусор показывает, как менялось представление не только о вопросах гигиены и здоровья, но и градостроительства, социального устройства общества и даже международных отношений. Это становится понятно не только по составу мусора, но и по меняющимся способам его утилизации.

Испанский художник Франческо де Пахаро путешествует по миру со своим проектом Art is Trash и создает в разных городах арт-инсталляции из мусора. Франческо находит на улице груду мусора и за несколько часов перекрашивает и передвигает предметы в этой свалке так, что они превращаются в инсталляцию. В итоге из выброшенных коробок, предметов мебели и пластиковых бутылок получаются игривые персонажи.

Сначала в США, а позже и в Европе в последние несколько лет получило широкое распространение движение дампстер-дайвинга — иными словами, ковыряния в мусорных баках. Последователи движения ищут остатки еды и пригодную одежду в мусоре, пытаясь тем самым сделать свой вклад в борьбу с перепроизводством и чрезмерным потребление товаров. Многие дайверы умудряются находить килограммы свежих овощей, а кто-то даже смастерить из найденных строительных материалов лодку.

Есть множество других примеров нетривиального использования мусора. Художники собирают из него картины, фотографы создают целые серии портретов людей, окруженных собственным мусором, предприниматели открывают рестораны с блюдами из невыкупленных вовремя в супермаркете продуктов, архитекторы и планировщики используют мусор в качестве строительного материала, как, к примеру, в Японии при строительстве искусственного острова Одайбо. За свою историю мусор прошел длинный путь преобразования — от дурно пахнущей свалки до галереи современного искусства. Но, к сожалению, само базовое отношение людей к отходам так и не поменялось, и люди толком ничему за тысячи лет не научились: мы все еще не перестаем неумеренно потреблять.