Беспилотный космический самолет ВВС США приземлился в воскресенье (27 октября) после рекордных 780 дней на орбите, завершив пятую сверхдлинную миссию военного флота мини-челноков.

Миссия X-37B Orbital Test Vehicle 5 (OTV-5) завершилась плавным автономным приземлением в Космическом центре Кеннеди НАСА, штат Флорида, в 10:51 по Москве, сообщили представители ВВС. Миссия первоначально была запущена на ракете SpaceX Falcon 9 7 сентября 2017 года.

Успешно приземлившись, OTV-5 побил предыдущий рекорд миссии X-37B, равный 718 дням, установленный миссией OTV-4 в мае 2017 года. OTV-5 - это вторая миссия X-37B, которая приземлилась в Космическом центре Кеннеди NASA (OTV- 4 был первым). Все предыдущие миссии приземлялись на базе ВВС Ванденберг в Калифорнии.

«Безопасный возврат этого космического корабля после того, как он побил собственный рекорд полета, является результатом инновационного партнерства между правительством и промышленностью», - заявил в своем заявлении начальник штаба ВВС генерал Дэвид Л. Голдфейн.

Военно-воздушные силы США имеют по крайней мере два многоразовых космических корабля X-37B в своем флоте, и оба совершили несколько полетов. Космические самолеты на солнечной энергии были построены Boeing и оснащены миниатюрным отсеком полезной нагрузки для размещения экспериментов или небольших спутников. Изначально они были рассчитаны на то, чтобы проводить на орбите до 240 дней.

«X-37B продолжает демонстрировать важность космических самолетов многоразового использования», - заявила секретарь ВВС Барбара Барретт в том же заявлении. «Каждая последующая миссия развивает космические возможности нашей страны».

Официальные лица ВВС заявили, что точный характер миссий X-37B засекречен, хотя они и намекали на типы экспериментов OTV-5, выполненных на орбите. Одна полезная нагрузка была исследовательской лабораторией ВВС Advanced Structurely Embedded Thermal Spreader, эксперимент, предназначенный для "тестирования экспериментальной электроники и технологий осциллирующих тепловых труб в долговременной космической среде".

OTV5 также летал на орбите с более высоким наклоном, чем предыдущие полеты X-37B, предполагая, что у него были новые эксперименты или технологические испытания. В сегодняшнем заявлении представители ВВС подтвердили, что миссия провела несколько экспериментов и вывела на орбиту меньшие спутники.

“С успешной посадкой сегодня X-37B завершил свой самый длинный полет на сегодняшний день и успешно выполнил все задачи миссии", - сказал в заявлении директор Управления быстрого реагирования ВВС Рэнди Уолден. "Эта миссия успешно провела эксперименты исследовательской лаборатории ВВС, а также обеспечила вывод небольших спутников."

Космический самолет X-37B был первоначально разработан НАСА в 1999 году, чтобы служить технологическим испытательным полигоном для будущих космических кораблей и очень похож на миниатюрную версию космического челнока. В 2004 году военное агентство передовых исследований в области обороны (DARPA) взяло на себя этот проект, и в конечном итоге через несколько лет оно было передано Управлению по оперативным возможностям ВВС США.

Корабль X-37B имеют длину 8,8 метров, высоту 2,9 метра, размах крыльев чуть менее 4,6 метра. Грузовой отсек имеют размер около 2,1 метр в длину и 1,2 в ширину.

Первая миссия X-37B, OTV-1, стартовала в апреле 2010 года и провела на орбите 224 дня. OTV-2 запущен в марте 2011 года и был первым полетом второго X-37B, который оставался на орбите в течение 468 дней.

OTV-3 ознаменовал второй полет X-37B (корабля миссии OTV-1), он был запущен в декабре 2012 года на 674-дневный рейс. Миссия OTV-4, запущенная в мае 2015 года (второй полет корабля OTV-2), провела в космосе 718 дней. Первые четыре миссии OTV стартовали на ракетах Atlas V, а OTV-5 впервые использовала ракету SpaceX Falcon 9.

«Этот космический корабль является ключевым компонентом космического сообщества. Этот рубеж демонстрирует нашу приверженность проведению экспериментов для будущих космических исследований Америки», - заявил руководитель программы X-37B подполковник Джонатан Кин в заявлении ВВС. «Поздравляем команду X-37B с хорошо выполненной работой».