Космическое агентство объявило 27 июня о намерении снарядить новую миссию класса New Frontiers под названием Dragonfly («Стрекоза»), винтокрылый аппарат, который будет летать в небе гигантского спутника Сатурна, на поверхности которого, возможно, существует жизнь.

Если все пойдет в соответствии с планами, аппарат Dragonfly будет запущен в космос в 2026 г. и совершит посадку на поверхность Титана восемью годами позже, сообщили представители НАСА. После посадки этот зонд в течение по крайней мере 2,5 года будет исследовать поверхность этого спутника Сатурна диаметром 5150 километров и совершит порядка двух десятков полетов, пройдя в общей сложности расстояние около 180 километров.

Во время остановок 3-метровая «Стрекоза» будет собирать большое количество различных научных данных. Эта работа позволит астрономам глубже понять Титан, единственное небесное тело Солнечной системы, кроме Земли, на поверхности которого обнаружены стабильные озера и моря из вещества, находящегося в жидком состоянии. Отличие от Земли состоит в том, что жидким веществом на поверхности Титана является не вода, а углеводороды – в основном метан и этан.

Зонд Dragonfly будет оснащен небольшим радиоизотопным источником энергии, подобно марсианскому роверу НАСА Curiosity, плутонианскому зонду New Horizons и многим другим аппаратам для исследования объектов Солнечной системы. Стоимость миссии, включая запуск, составит чуть больше одного миллиарда USD.